【跨科際閱讀】伏爾泰與牛頓

伏爾泰憑著他的機敏,成為首先看出如何利用牛頓理論的啟蒙思想家。

撰文│高涌泉(臺大物理系教授)

法國啟蒙運動的靈魂人物伏爾泰比牛頓小51歲,兩人從未見過面。伏爾泰最接近牛頓之時是在牛頓的葬禮,當時伏爾泰34歲,由於得罪貴族而被放逐英國,卻因此見證了英國如何以最隆重的儀式尊崇她最偉大的子民。

Voltaire

24歲的伏爾泰(François-Marie Arouet;1694年11月21日—1778年5月30日),這幅畫由畫家Catherine Lusurier所繪。

伏爾泰在流亡英國之前就已展露文學慧根,無論是詩、散文、劇作皆享譽法國。他在英國待了兩年多,學會了英文,開始接觸培根、牛頓、洛克等人的作品,回到巴黎之後,發表了《哲學書簡》一書,將英國令他驚豔之處,如政府、議會、思想家、對文人的尊敬等介紹給法國人。

伏爾泰在書中〈論培根〉一文裡將牛頓捧為有史以來最偉大的人物:「如果真正的偉大乃是來自上天賦予的了不起才能,並且能用於啟發自己與他人,那麼像牛頓這種千載難逢的人就真的是偉人了!那些每世紀都少不了的政治人物與征服者只不過是惡名昭彰的壞蛋罷了。值得我們尊敬的是以真理的力量統攝人心的人,而不是以暴力奴役他人的人;是理解宇宙的人,而不是破壞宇宙的人。」

伏爾泰的數學與物理程度並不突出,但是在其科學家情婦夏特萊侯爵夫人的協助下(她後來將牛頓的《自然哲學的數學原理》翻譯成法文,並加以註釋),他加深了對於牛頓的了解,並於1738年出版科普書《牛頓哲學要旨》,解說牛頓對於光的本質、折射、彩虹、重力、行星軌道、彗星的看法。這本書沒有用上什麼數學,寫得極為清楚流暢、條理分明,伏爾泰自己說:「本書作者希望讓不熟悉這方面事務的人得以接觸這些新真理。」當時有書評如此稱讚此書:「終於,伏爾泰出現了,牛頓馬上就為人理解……牛頓傳頌於巴黎……巴黎人都在研讀、學習牛頓。」

多年後,伏爾泰誇口自己是「在法國解說牛頓發現的第一人」,歷史學家蓋伊在其名著《啟蒙運動》裡說,這麼講是「過於誇張了,但伏爾泰憑著他的機敏,的確是首先看出如何利用牛頓理論的啟蒙思想家。」雖然伏爾泰對於科學的熱誠是真切的,但是他將牛頓宣揚成文化英雄主要還是為了政治目的:「因為牛頓是對的,所以立基於牛頓方法以及牛頓發現的啟蒙運動當然也一定是正確的。」

Voltaire_Philosophy_of_Newton_frontispiece

於1738年出版科普書《牛頓哲學要旨》,解說牛頓對於光的本質、折射、彩虹、重力、行星軌道、彗星的看法。這本書沒有用上什麼數學,寫得極為清楚流暢、條理分明,伏爾泰自己說:「本書作者希望讓不熟悉這方面事務的人得以接觸這些新真理。」

伏爾泰主張信仰、思想、言論的自由及政治寬容,反對武斷的形上學,這些理想可以在牛頓身上找到支持:當笛卡兒在法國受到誣衊與迫害,牛頓卻能平順過一生,且享受榮耀,這證明了自由的好處、壓迫的愚蠢。而且牛頓不做假設、尊重事實,只從現象(如克卜勒行星運動定律)歸納出萬有引力,而不進一步建構系統來解釋引力的來源,這是一種「哲學上的謙虛」,蓋伊說「這個講法成了啟蒙思想家攻擊基督教理論與武斷形上學的有力口號。」

蓋伊指出,「在17世紀末,以至整個18世紀,科學的本性、方法,及範圍都還不明朗,關於科學的辯論即是關於宗教的辯論,而宗教是與每個人都密切相關的主題??伏爾泰知道無論是牛頓派與萊布尼茲派的論戰,或是牛頓派與笛卡兒派的論戰,都絕不僅僅是關於物理定律的爭論而已;人們理解,牛頓科學的勝利將改變啟蒙世紀的宗教信仰。」有趣的是,對於宗教信仰,牛頓本人還是抱著保守傳統的看法,沒有一絲啟蒙思想家的懷疑精神。

在啟蒙時代,牛頓的科學沒什麼實際用途,它的意義只在於展現宇宙普適的規律與人類理性思維的威力,使人類對宇宙與自己的看法有了革命性的改變。當今雖然被視為科學昌明時代,但大多數台灣人在乎的只是科學的應用價值,對於18世紀西方那種精神層面的爭論反倒非常陌生。

胡適在1926年一場演講中說:「今日最沒有根據而又最有毒害的妖言是譏貶西方文明是唯物的,而東方文明是精神的……我們可以大膽地宣言:西方近代文明絕不輕視人類心靈上與精神上的要求……西洋近代文明乃是理想主義的、精神的,其第一特色是科學,根本精神在求真理。」

顯然當時胡適認為有不少人把科學當做器物之學而已,今天科學成為龐大的建制,已經沒人在乎誰怎麼說了。

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2 Responses

  1. jtchen 說:

    我在讀一本化學家對科學革命的的評價。牛頓有很長一段時間研究煉金術,顯然物質的變化無法像行星繞日那麼單純。牛頓可以提出萬有引力這麼抽象的概念來說明懸掛天際的星體運動,卻無法解釋物質變化的奧秘。當歐陸機械論者在與宗教對抗之時,對科學真理的追求也是有選擇性的。化學在十八世紀才由法國的拉瓦節(Lavoisier)率先邁入近代科學的殿堂。

  2. jtc 說:

    當然這不表示拉瓦節之前沒有偉大的化學家,英國的波以耳(Robert Boyle, 1627-1691)與牛頓同時就是黎明曙光之前的明星。希望秋天的探索能討論他們的偉大成就。

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