【電子文庫-SHS科學與社會專題】淺談神經經濟學

科博文Says:科博文今天要為大家介紹臺灣大學經濟學系黃貞穎教授的文章,本文討論了神經科學與經濟學的交會,介紹了神經科學如何讓經濟學者更瞭解人類的各種決策行為,進而修正經濟學模型,什麼樣的問題是神經科學與經濟學可以互相激盪產生新的火花呢?且看黃教授的介紹! 😳

作者:黃貞穎(國立臺灣大學經濟學系教授)

經濟學是一門研究人如何做選擇的學問。然而,大部分的經濟學研究常常都忽略了決策過程(圖片來源:ervega@flickr)。

翻開經濟學課本,幾乎所有的教科書都會告訴你經濟學是一門研究人如何做選擇的學問。然而,大部分的經濟學研究可能只會告訴你,就觀察到的最終行為而論,模型甲比模型乙更有解釋力。這樣的研究就幫助我們理解人的選擇當然是重要的,但是決策包含過程以及最後所產生的行為,只研究最終的行為,似乎忽略了過程中發生了什麼事情,以及多瞭解過程是否能幫助我們更瞭解行為。

近年來因為神經科學技術愈來愈成熟,我們對腦是如何運作的知識累積迅速,很自然地就有了神經經濟學這樣一個跨領域的學科,嘗試運用神經科學的工具,以及我們對腦的理解,企圖去打開選擇過程這個黑盒子,希望能對選擇行為有更好的掌握。

什麼樣的問題是神經科學與經濟學可以互相激盪產生新的火花呢?比如說長久以來經濟學家假設做決策時,我們會極大化效用,效用大的選項,我們才會選擇它。換句話說,效用像是一把尺,對於所有的選項,我們都用這把尺去度量,量出來最大的那一個,就是我們最終的選擇。透過對猴子的單一神經元記錄,以及用功能性磁振造影對人的觀察,神經科學家現在的理解是,腦中的orbitofrontal cortex其活化程度非常可能就是記錄經濟學家口中的「效用」高低。這對經濟學家來說是一個好消息,因為長久以來,「效用」這個抽象的概念,可能是一個具體的腦區活化的狀況,對神經科學家來說也是一個新的發現,除了瞭解基本的腦功能外,原來我們也能對各式各樣不同的決策,透過效用這一把經濟學的尺來理解它的神經基礎。

神經科學技術日亦成熟,讓研究者可以嘗試運用神經科學的工具對選擇行為有更好的掌握。(圖片來源:TheJCB@flickr)

此外,認知神經科學家常用到的眼動儀,可以詳實地記錄眼睛分分秒秒所注視的地方。過去這些儀器可能只被用來理解與閱讀相關的課題,現在,卻能拿來記錄進行經濟決策時,受試者所關注的資訊,用來反推什麼樣的資訊很可能是促成決策的關鍵。其他各式各樣的神經科學工具,如穿顱刺激、正子斷層造影,也都漸漸地成為經濟學家在嘗試瞭解決策過程時會運用的工具。

像神經經濟學這種跨領域的研究很可能促成雙贏,藉由神經科學家對腦功能的理解,經濟學家可以去問以前不敢問的問題,嘗試探索決策過程這個黑盒子,進而反過頭來修正經濟學的模型與預測。而經濟學的模型架構,提供神經科學家一個用來彙整各式各樣豐富實驗資料的可能性。相互激盪能讓彼此更進一步。

有時候我會想,一百年後的經濟學教科書,內容會怎樣不同呢?裡面會不會有一些神經科學的知識呢?同樣地,一百年後的神經科學課本,它的改變有多少是來自於經濟學對人行為的理解而促成的呢?每當想到這種問題時,好希望有人快快發現讓大家活得更久更好的方法,讓我們可以在一百年後親自找出這些答案。雖然這只是幻想,卻告訴了我一件事,不同學科之間的差異是有的,然而互相學習其實是很有趣的。有些時候我們只是在不同層次問相同的問題,多一點對彼此的瞭解,故事說起來似乎完整一點。

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