【電子文庫大腦專題】成功老化—以認知功能的維繫為例

特約編輯|曾郁蓁(紐約大學心理學系研究所)
特約作者|黃揚名(
輔仁大學心理學系助理教授

SHS計畫電子文庫特地策劃【大腦老化專題】,希望讓大家了解老化議題之重要性。

首先要澄清一個觀念:過去人們總認為老了就是甚麼都不行了,但實際上老化對認知功能的影響並非全面性的,有些認知功能並不會受到老化的影響,例如老人的語彙能力甚至還會比二十歲的年輕人表現好 (Park, et al., 2002)。

除此之外,老化對認知功能的影響有相當大的個別差異,除了會受到教育程度的影響外、生活經驗、社經地位等等都會調節老化對認知功能的影響。日前就有研究指出,歐美等看似老化程度較中國、印度嚴重的國家,其實老人的認知年齡相對而言是比較年輕的 (Skirbekk, Loichinger, & Weber, 2012)。

我們也可以健康地老去。(圖片來源:hunter.gatherer/flickr)

如何維繫認知功能

近年來越來越多證據顯示腦是相當具有可塑性的,即便是老人的腦也是如此(Park & Reuter-Lorenz, 2009)。老化雖然會造成一些腦區功能的退化,特別是海馬迴等區域 (Raz, et al., 2005),但大多數的人都能夠啟動一個機制來將腦區負責的功能重組,由退化較慢的腦區(特別是前額葉)加強活化來彌補退化的腦區所造成的認知退損 (Gutchess, et al., 2005)。因此就有研究者著重在訓練補償機制,企圖延續認知功能的正常運作,目前僅有動物實驗的結果(Zhou & Merzenich, 2007),但有研究顯示,日常生活中若受到較多認知刺激,則在早期罹患失智症時徵狀會較和緩(Wilson & Bennett, 2003)。以下介紹幾個常被用來維繫認知功能的方式:

一、 認知訓練

想到維繫認知功能,最直接的方法就是多練習,這確實也是最多人採用的策略。認知訓練的分類主要可以分為兩種:一根據訓練的範圍來區分(分為全面或元件),全面性的訓練是全面的訓練各種認知功能,元件的訓練是針對單獨的認知功能作訓練。另一種分類方式是針對訓練的方式來做區分(基礎能力或生活上解決問題的能力),所謂基礎能力就是沒有針對特定的日常生活行為,而是強化某特定認知功能的運作:例如,訓練記憶力vs.訓練如何把電話號碼記起來:前者就是基礎能力訓練,後者即為解決生活上問題能力的訓練(Willis, et al., 2006)。

目前大多數的研究是以訓練元件,基礎能力為主,雖然訓練的成果可能有效,但可惜的是若對於認知功能的維繫都有時間上的限制,除此之外不同能力的訓練成果並不會轉換,換句話說,如果訓練注意力,則對於記憶立功能的維繫是沒有幫助的(Owen, et al., 2010; Wadley, et al., 2007)。

二、 運動

美國伊利諾大學的Kramer教授的研究團隊有一系列的研究在探討運動的好處的研究(Colcombe & Kramer, 2003; Erickson, et al., 2011; Hillman, Erickson, & Kramer, 2008; Voss, Nagamatsu, Liu-Ambrose, & Kramer, in press; Weinstein, et al., 2012),其中2011年的研究更發現快速走路(心跳超過最大心跳值的50%以上)能夠增加海馬迴的體積、促進認知能力。

三、 投入的生活型態(engaged lifestyle)

除了正規的認知訓練及運動外,另外在國外有推廣一些老人團體進行的活動,例如銀髮奧德西計畫(senior odyssey project)就被證實能夠有效的提升認知功能(Stine-Morrow, Parisi, Morrow, & Park, 2008)。這個計畫會讓老人以團隊的形式來解決一些問題,這些問題其實都是挺有挑戰性的問題(2012年的題目中就有要求年長者設計一款玩具汽車,在不同情形下要展現不同的表情,並且要有不同的行動方式)。

四、 心情的改善

諸多研究顯示情緒對認知有重大的影響,很多被誤診為罹患失智症的老人其實只是因有憂鬱的現象,意味著若能改善老人的心情,對於認知功能的維繫應該也會有幫助。冥想訓練、在自然環境中散步、寫書法等都被發現能夠改善情緒及認知功能(Berman, Jonides, & Kaplan, 2008; Chiesa, Calati, & Serretti, 2011; Kao, 2010; Kwok, Bai, Kao, Li, & Ho, 2011),雖然尚未能證實心情的改變是否為重要的中介變項,但從事這些活動都被證實是有助於認知功能的提升。

灣現有的作法

臺灣目前的做法比較是單純從認知訓練的角度為出發點,不論是在老人活動據點的活動,或是針對失智年長者而舉辦的瑞智學堂,這些都以訓練生活上所需的認知能力為主。其實還有很多不同的方式能夠提升認知功能,例如運動、提升正向情緒等,這些都是未來可以推廣的方式!

另外值得一提的,上述的活動大部分是老人或中年人帶著老人去參與,卻沒有年輕人的投入,這是非常可惜的。在美國的銀髮奧德西計畫的另一個特點就是由年輕人加入老人的團隊,共同來解決難題,參與的年輕人都反映其實自己也有很多的收穫。其實只要年輕人花點時間陪陪家中的長輩,哪怕是帶他們用平板電腦玩憤怒鳥,或是帶他們參加自己的社團成果發表會,都會對他們有意想不到的影響。

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參考文獻

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Willis, S. L., Tennstedt, S. L., Marsiske, M., Ball, K., Elias, J., Koepke, K. M., et al. (2006). Long-term effects of cognitive training on everyday functional outcomes in older adults. The Journal of the American Medical Association, 296, 2805-2814.

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