【跨科際閱讀】英國大選後的科學衝擊

英國五月初的大選,出現六十五年來頭一個聯合政府,由於預算赤字龐大以及能源等政策的差異,英國科學難免受到影響。

原載於【知識通訊評論月刊九十二期】2010.06.01

materialfromFlickr@shenny

英國五月大選過後,卡麥隆(David Cameron)接任英國首相,任命自民黨黨魁克萊格(Nick Clegg)為副首相。圖為卡麥隆與魁克萊格兩名政治人物遭到網友戲謔合成的網路圖片。

英國逐漸適應自一九四五年來首任的聯合政府,而國內科學界必將面臨重大改變,由於在五月六日大選後,各政黨均未獲得國會絕對多數,歷經一連串談判斡旋後,首次由保守黨及自由民主黨組成聯合政府,將現任的工黨政府趕下台。

這兩黨結合將成為一場重大政治實驗,右翼的保守黨與左傾的自民黨在部分重要政策上向來立場相異,譬如說保守黨對歐洲持懷疑態度,並主張建立更多核電廠;自民黨一向反對核能,並支持由歐洲領導的全球氣候條約。

甩開負債

不過兩黨立場一致之處肯定會影響科學界,例如首先要務的裁減預算,兩黨聯盟協議開頭便呼籲「大幅加速」減少英國赤字,因為協議只明確保障全國醫療服務,大學與研究機構很可能會面臨困境。

短期而言,新政府承諾在二○一○年至二○一一年會計年度,刪減六十億英鎊支出,細節將詳列於五十天內要公佈的緊急預算中,相較於英國年度預算赤字達一千六百億英鎊,這個數字並不高,故應該不需大幅更動研究經費預算,即可達成此一目標。

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英國政府背債沈重,所以計畫逐步刪減赤字規模達400億英鎊,加上先前計畫刪減730億英鎊,總計將刪減1130億英鎊,為1948年以來最大刪減幅度。為了減少開支,英國除打算降低個人退休金計畫的經費,並擬訂提高或開徵加值營業稅、銀行稅等開源方案。圖為英國競選看板,前首相布朗被以項上人頭背書「我讓國家債務增倍,讓我再來一次」。

但長期而言,經費卻可能大減,預計於秋天公布的支出評鑑中,應該會列出更多細節,既然自民黨與保守黨均未承諾保障研究經費,刪減科研預算對他們應該不致難為。不過保守黨曾保證要為研究領域提供「穩定投資環境」,故多數觀察家相信,新政府將提出明確而具有前瞻性的計畫,逐漸壓低預算開支。

《金融時報》不久前訪問四十所大學,結果顯示,許多學校已在審慎考慮縮編科學與工程相關科系,這些學院的成本開銷通常高於藝術或人文學系。

未來經費

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為了加強大眾對科技的瞭解,英國政府對科普相當重視,年年出資支持開展公共科普活動,例如經常舉辦的科技週與科學節,讓重要科學研究機構敞開大門舉辦科技普及活動,包括專家會議、公共講座、實驗室參觀、實驗教學、發明展、辯論會等等,加上媒體的配合,這樣由政府促進的活動成為英國科學界與社會交流的重要盛事。圖為 2009 年 6 月英國 Cheltenham 科學節的活動會場。

第二項重要改變在於擱置「研究卓越架構」(REF),這項方案原訂於二○一四年實施,將決定如何分配研究經費給各大學。許多研究人員一向批評這項方案,認為過度要求科學家證明研究成果對經濟與社會的助益,保守黨與自民黨在競選期間均表示將凍結方案,等待進一步評估。

另一項聯盟協議重點在於改革誹謗法,現行法律對科學家言論自由造成問題,兩黨在競選時均承諾重新檢視該法,兩黨協議中亦提到,誹謗法改革將成為未來幾個月的施政項目。

協議中亦包括多項兩黨談判的結果,例如保守黨將可更新三叉戟潛艇發射核武計畫,不過還需經過全面國防評估;自民黨則可建立替代能源的方案,包括海洋能及廢棄物發電等。

不過雙方亦有歧見,自民黨將繼續反對核能,但允許保守黨在政府推動新核電廠計畫,由於工黨向來大力支持核能,故電廠興建案可能會在自民黨質疑之下過關。

而幾經考量之下,科學大臣已確定由保守黨議員威雷茲(David Willetts)出任,他先前便曾擔任影子內閣的科學大臣。

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